Le Top 50 des matches marquants de Roland : Nadal – Mathieu, l’incroyable baston (9e)

ROLAND-GARROS – Suite de notre classement des 50 matches les plus marquants de l’ère Open à Roland-Garros, que ce soit pour leur esthétisme, leur suspense, leur force émotionnelle ou encore leur portée historique. Vendredi, place au dix premiers du classement. A la 10e place, le miracle de Gustavo Kuerten face à Michael Russell. Un souvenir inoubliable.

Dossier réalisé par Maxime BATTISTELLA, Rémi BOURRIERES et Laurent VERGNE

Roland-Garros

Top 50 dames : Sublime et cruel, le Graf-Hingis de 1999 est notre N°1

29/05/2020 À 17:04

Découvrez le 8e du classement à 12h.

9. Rafael Nadal – Paul-Henri Mathieu

Edition : 2006
16e de finale
Vainqueur : Rafael Nadal
Adversaire : Paul-Henri Mathieu (France)
Score : 5-7, 6-4, 6-4, 6-4

En dehors de Robin Söderling et Novak Djokovic, ses deux uniques bourreaux parisiens, personne n’a secoué Rafael Nadal comme Paul-Henri Mathieu. Ce n’était “qu’un” 16e de finale, mais ce match-là a marqué les esprits. Il a d’abord pris place dans le livre des records du tennis puisque, avec ses 4h53, il s’agit du plus long match jamais joué en Grand Chelem en moins de cinq sets. Dire qu’aucune des manches n’est allée jusqu’au jeu décisif… On n’ose imaginer le temps de jeu si ce match s’était achevé à 10-8 au 5e.

Mais au-delà de la durée, c’est l’intensité de ce duel qui reste en mémoire, près de quinze ans plus tard. Un combat presque brutal par moments et un Paul-Henri Mathieu rendant coup pour coup, en coup droit comme en revers, avec une stratégie impeccable pour bousculer le (déjà) tenant du titre, comme nous l’avait expliqué en 2017 son entraîneur de l’époque, Thierry Tulasne : “L’idée, c’était de tenir sa ligne de fond sans reculer et de ne pas hésiter à jouer plein coup droit sur Nadal. Paulo avait un super revers et le coup droit croisé de Nadal qui venait sur son revers, ça lui allait très bien. Il tenait la diagonale et arrivait à s’ouvrir le court pour jouer de l’autre côté.”

Cette tactique va longtemps payer et quand PHM empoche le 1er set, 7-5, au bout d’une heure et demie (!) de match, on se dit que l’exploit est possible. Mais à l’usure, Nadal finira par prendre le dessus, imperceptiblement d’abord, puis de manière plus inexorable à mesure que le temps et les jeux passent. Mais jusqu’au bout, le Majorquin devra se battre car physiquement, même s’il est un peu effrité, l’Alsacien n’a jamais explosé.

Dans son genre, ce match est vraiment un petit chef-d’œuvre. En le voyant, on ne peut que secouer la tête en se demandant : “Mais comment Paul-Henri Mathieu a-t-il pu ne jamais dépasser les huitièmes de finale à Roland-Garros ?

10. Gustavo Kuerten – Michael Russell

Edition : 2001
Huitième de finale
Vainqueur : Gustavo Kuerten (Brésil)
Adversaire : Michael Russell (Etats-Unis)
Score : 3-6, 4-6, 7-6(3), 6-3, 6-1

Au tournant des années 2000, un Brésilien règne sur le cœur des Parisiens. Quand il fait son retour à Roland-Garros pour s’offrir une troisième couronne lors de cette édition 2001, Gustavo Kuerten s’est même installé depuis quelques semaines sur le trône du circuit. Grand favori à sa propre succession, il est le maître absolu de la terre battue où il a déjà raflé trois titres cette saison-là à Buenos Aires et Acapulco en février, et surtout à Monte-Carlo en avril. Ce huitième de finale face au modeste 122e joueur mondial Michael Russell avait donc des allures de formalité, il en sera tout autrement.

Déjà un peu chahuté par le Marocain Karim Alami au tour précédent, Guga passe cette fois près de la catastrophe. Modèle réduit avec son mètre 73 (par rapport au reste du circuit, entendons-nous), Michael Russell est une véritable pile électrique sur le court. Il se démultiplie et va chercher toutes les balles. Il faut dire que l’Américain croit en sa bonne étoile dans ce tournoi où il a profité de l’abandon à cause d’une sinusite de Sergi Bruguera au 2e tour (alors qu’il était mené deux sets à un), avant de remporter un premier gros combat en cinq sets contre le Belge Xavier Malisse au 3e.

Le rêve de tout un chacun est de rencontrer ‘Guga’. Rencontrer le numéro un mondial sur terre battue, ici, à Roland-Garros, je ne pouvais pas demander mieux. Allons-y, amusons-nous, prenons du plaisir. Faisons vibrer le public“, prévient-il d’ailleurs. Plein d’énergie et très endurant, Russell n’a rien à perdre. Il voit dans ce huitième de finale l’occasion de réaliser le match de sa vie. Indébordable et à l’aise sur terre à la différence de nombre d’Américains, il neutralise totalement dans les deux premiers sets un Kuerten un peu à côté de ses pompes et gêné par une blessure aux orteils. A 5-3 contre lui dans le troisième, le Brésilien est sur le point de tomber.

Mais il sauve une balle de match en accrochant la ligne de fond au cours d’un échange aussi long (26 coups) qu’irrespirable. In extremis, Kuerten parvient ainsi à faire tourner la partie en s’adjugeant la troisième manche au jeu décisif. Russell a laissé passer sa chance, ce qui ne l’empêche pas de se battre jusqu’au bout, à l’image d’une balle de match où d’exploit défensif en exploit défensif, il force le numéro 1 mondial à l’achever d’un smash libérateur.

Remonter comme aujourd’hui, c’est fantastique. La vie ne m’a jamais rien accordé gratuitement. J’aime bien me battre, j’aime ces difficultés que je relève dans la vie. Russell a eu un jeu très agressif et un excellent déplacement, alors que j’ai eu du mal à trouver mon rythme“, analyse Guga”.

Touché par le soutien du public parisien, il trace un cœur avec sa raquette dans la terre battue et s’agenouille à l’intérieur. Une célébration en forme de rituel qui l’accompagnera jusqu’au titre et symbolisera un amour à jamais partagé.

Roland-Garros

Corretja: “La première fois que j’ai croisé Kuerten, il m’a explosé !”

IL Y A UN JOUR

Roland-Garros

Boucherie, chef-d’oeuvre, abandon mythique : Notre Top 50 des matches marquants de Roland

HIER À 22:30

Lire la suite sur Eurosport.fr